Las glándulas adrenales son dos órganos que se sitúan como un bonete en la parte superior de cada uno de los riñones y se componen de dos regiones estructural y funcionalmente diferentes: la corteza suprarrenal y la médula suprarrenal.

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La corteza adrenal deriva del mesodermo y produce las hormonas esteroideas, imprescindibles para la vida. La pérdida de la funcionalidad de la corteza suprarrenal ocasiona la muerte en pocos días a menos de que se instaure una terapia hormonal sustitutoria.

La enfermedad de Addison es un trastorno que ocurre cuando las glándulas suprarrenales no producen suficiente cantidad de sus hormonas debido a un daño producido en la corteza suprarrenal  que puede deberse a diferentes factores como una enfermedad autoinmunitaria, infecciones como la tuberculosis, VIH o infecciones micóticas, hemorragias severas, tumores o el uso de medicamentos anticoagulantes, entre otros.

El diagnóstico de la insuficiencia adrenal se inicia con una sospecha basada en las manifestaciones clínicas, pero solo puede confirmarse con pruebas de estimulación del eje hipofisario-pituitario-adrenal.

Dado que la debilidad y la fatiga son síntomas comunes a muchas enfermedades, el diagnóstico de la insuficiencia adrenocortical puede ser difícil.

El tratamiento que se suele recomendar consta  del suplemento de corticoesteroides, que  controla los síntomas de esta enfermedad, pero generalmente es necesario tomar estos fármacos de por vida. A menudo, las personas reciben una combinación de glucocorticoides (cortisona o hidrocortisona) y mineralocorticoides (fludrocortisona).

Omitir alguna dosis de la medicación para esta afección puede ser tan grave que incluso se pueden presentar reacciones potencialmente mortales.

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