Beber en exceso durante el embarazo altera el desarrollo apropiado del cerebro en niños y adolescentes años después de haber sido expuestos al alcohol en el útero, según un estudio financiado por los Institutos Nacionales de Salud en Estados Unidos. El estudio es el primero en hacer un seguimiento de los niños durante varios años para examinar cómo la fuerte exposición al alcohol en el útero afecta el crecimiento del cerebro en el tiempo.

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Utilizando imágenes de resonancia magnética (MRI), los investigadores encontraron que los patrones cerebrales de crecimiento en los niños cuyas madres bebieron mucho durante el embarazo difieren de los patrones normales de desarrollo que se observan en niños que no fueron expuestos al alcohol antes del nacimiento.

Los resultados sugieren que los niños con exposición de alcohol han disminuido la plasticidad del cerebro – la capacidad del cerebro para crecer y remodelarse a sí mismo basada en la experiencia con el mundo exterior. Esta adaptación continúa durante toda la vida y es crucial para el aprendizaje de nuevas habilidades y la adaptación al medio ambiente.

“Este estudio documenta el impacto a largo plazo de la fuerte exposición prenatal al alcohol en el desarrollo cerebral”, dijo Ken Warren, director en funciones del Instituto Nacional sobre el Abuso de Alcohol y Alcoholismo, que proporcionó la mayor parte de los fondos para el estudio.

Esto hace hincapié en que el consumo excesivo de alcohol durante el embarazo a menudo tiene consecuencias duraderas para el crecimiento y desarrollo del niño y recuerda que las mujeres que están, pueden estar o que están tratando de quedar embarazadas, no deben beber alcohol.

Durante el desarrollo normal, el volumen del cerebro aumenta rápidamente a una edad temprana cuando se forman nuevas conexiones neuronales y luego disminuye en algunas regiones durante la adolescencia, ya que las conexiones cerebrales infrautilizadas se eliminan para aumentar la eficiencia. Mientras que los niños no expuestos mostraron este patrón de crecimiento fuerte y la reducción de la capa más externa del cerebro, conocida como la corteza cerebral, los muy expuestos a alcohol sólo perdieron volumen cortical.

Entre los 70 niños del estudio que habían sido fuertemente expuestos al alcohol en el útero (13 bebidas a la semana durante todo el embarazo, en promedio) el patrón de crecimiento estático fue más evidente en las porciones posteriores del cerebro, en particular la corteza parietal, que se cree que participa en la atención selectiva y la producción de movimiento previsto.

Además, la más pesada la exposición al alcohol se relacionó con menor inteligencia, mayores anormalidades faciales y pocos cambios en el volumen del cerebro entre las exploraciones. La mayoría de los niños recibieron dos exploraciones de aproximadamente dos años de diferencia. Los participantes tenían edades comprendidas entre 5 y 15 años de edad, con una edad promedio de 12 años.

A alrededor de la mitad de los niños expuestos al alcohol se les hizo exámenes físicos completos para determinar si cumplían con los criterios para el trastorno del espectro alcohólico fetal o FASD. De los 37 niños examinados, 23 fueron clasificados como portadores del trastorno, que puede estar marcado por un patrón de rasgos faciales, retraso intelectual, discapacidad del habla y del lenguaje y falta de habilidades sociales.

Los investigadores observan que el medio ambiente después del nacimiento es probable que juegue también un papel en el desarrollo anormal visto en los niños expuestos al alcohol antes del nacimiento.

“Las diferencias en la maduración del cerebro también pueden estar relacionadas con experiencias disfuncionales prolongadas durante la infancia y la adolescencia”, dijo la autora principal, Elizabeth Sowell, profesora de pediatría de la Universidad del Sur de California y directora del Laboratorio de Neuroimagen Cognitiva del Desarrollo en Hospital de Niños de Los Angeles.

Los resultados del estudio pueden tener implicaciones para el desarrollo de tratamientos tempranos que podrían corregir o mejorar estos patrones de desarrollo anormal del cerebro.

“Estos resultados ilustran la necesidad de una intervención temprana, ya que demuestran que los tratamientos eficaces no sólo puede resolver las dificultades actuales, pero también puede afectar las trayectorias de desarrollo durante la infancia tardía y la adolescencia de una manera positiva”, manifestaron los investigadores.

Los autores del estudio consideraron que este trabajo también puede ayudar a entender y tratar otros trastornos de crecimiento anormal del cerebro en la niñez y la adolescencia, como el autismo.

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