Una investigación realizada por un equipo del Imperial College de Londres que examinó la transmisión de la gripe en los hurones sugiere que el virus puede transmitirse antes de la aparición de los síntomas. Si el hallazgo se aplica a los seres humanos, esto significa que la gente contagia la gripe a otras personas antes de saber que está infectado, por lo que es muy difícil de contener las epidemias.

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Saber si las personas son infecciosas antes de que tengan síntomas es importante para ayudar a planificar a las autoridades estrategias para una epidemia, pero ha sido difícil establecer esto mediante los datos recogidos durante los brotes. La investigación anterior, usando modelos matemáticos, ha estimado que la transmisión de la mayoría de los casos de gripe se produce después de la aparición de los síntomas, pero algunas suceden antes.

El nuevo estudio es el primero en investigar esta cuestión de forma experimental en un modelo animal. Los hurones se utilizan comúnmente en la investigación de la influenza, ya que son susceptibles a las mismas cepas de virus y muestran síntomas similares a los humanos.

En la investigación, hurones con gripe se pusieron en contacto con hurones no infectados por períodos cortos durante las diferentes etapas de la infección. La transmisión ocurrida antes de la aparición del primer síntoma, la fiebre, apareció tanto cuando los hurones estaban en la misma jaula como cuando estaban en jaulas adyacentes.

Este resultado tiene importantes implicaciones para las estrategias de planificación para una pandemia. Esto significa que la propagación de la gripe es muy difícil de controlar, incluso con el auto-diagnóstico y medidas tales como pantallas de temperatura en los aeropuertos. También significa que los médicos y enfermeras que no reciben la vacuna contra la gripe están poniendo en riesgo a sus pacientes ya que pueden transmitir la infección cuando aún no saben que están infectados.

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