Los fitoquímicos son compuestos biológicamente activos, nutrientes de origen natural, que se encuentran en los alimentos vegetales (por ejemplo, frutas, verduras, granos, frijoles, nueces, semillas). La palabra “fito”, es tomada de la palabra griega que significa planta. Así, fitoquímicos son sustancias químicas de las plantas. Los antioxidantes son un tipo especial de fitoquímicos, con propiedades específicas, que protegen a los humanos contra las enfermedades.

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Según Karen Collins, asesor de nutrición de la American Institute for Cancer Research, hay dos conceptos clave para entender a los fitoquímicos. “En primer lugar, los diferentes alimentos vegetales contienen sustancias fitoquímicas diferentes, cada uno de los cuales parece actuar de una manera ligeramente diferente en las partes de las células. Así que, para conseguir la mayor cantidad de beneficios, comer una variedad de alimentos vegetales es importante. Y en segundo lugar, los fitoquímicos parecen funcionar mejor en combinación con otros. Así que, aunque usted puede conseguir algunos fitoquímicos particulares, la investigación actual sugiere, que no funcionará de la misma manera cuando se toman de forma aislada, que cuando se consume una serie de otros fitoquímicos.

¿Cuál es la diferencia entre un antioxidante y un fitoquímico?

De acuerdo con Victoria J. Drake, Ph.D., investigador asociado del Instituto Linus Pauling de la Oregon State University: “Algunos, pero no todos los fitoquímicos, se ha demostrado que presentan actividad antioxidante, por ejemplo, los flavonoides, que se encuentran en el té, vino tinto, frutas, verduras y legumbres, son antioxidantes eficaces. ”

La mayoría de los fitoquímicos en estudio, por razones de salud, no funcionan como antioxidantes, pero muchos tienen funciones adicionales que no están relacionados con su papel como antioxidantes.

Fitonutrientes son los mismos que los fitoquímicos?

Según Collins: En la actualidad, los términos “fitonutrientes” y “fitoquímicos” se utilizan indistintamente para describir a los compuestos vegetales que se cree tienen cualidades de proteger la salud. Técnicamente, sin embargo, se refiere específicamente a los compuestos en los alimentos vegetales que son biológicamente activos en la promoción de la salud, pero no son nutrientes esenciales. (Así, por ejemplo, el ácido fólico y la vitamina C que se encuentran en los alimentos vegetales son fitonutrientes en lugar de fitoquímicos.)

¿Cómo luchar contra la enfermedad fitoquímicos? ¿Cuál es la relación con la lucha contra el cáncer?

Muchos fitoquímicos son antioxidantes, y los antioxidantes parecen proteger frente a muchas enfermedades crónicas (enfermedades del corazón, cáncer, síndrome metabólico, la diabetes y más). “Sin embargo, la investigación continúa para identificar las emocionantes vías por las cuales repercuten en la salud los fitoquímicos que parecen estar fuera de su papel como antioxidantes. Por ejemplo, algunos fitoquímicos parecen estimular las enzimas que desactivan sustancias cancerígenas antes de que causen el daño inicial de la célula que puede comenzar el proceso del desarrollo del cáncer, mientras que otros pueden “encender” genes supresores de tumores (a través de lo que se llama modificaciones epigenéticas) que activan las células cancerosas ya formadas para detener la división y de autodestrucción “, dice Collins.

¿Diría usted que los alimentos procesados industrialmente, probablemente contengan menos fitoquímicos que los alimentos no elaborados y que estos alimentos pueden, por lo tanto, ser menos beneficiosos?

Los alimentos no procesados, como verduras y frutas en su estado natural, 100 por ciento de los granos integrales, nueces y los frijoles contienen más fitoquímicos de protección. Cuando un alimento se procesa, la mayoría de las veces, es despojado de muchos de estos fitoquímicos protectores.

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