El Lupus eritematoso sistémico es una enfermedad autoinmune crónica. En ésta, el sistema inmunológico ataca a las células del organismo y los tejidos, produciendo inflamación y daño debido a la unión de autoanticuerpos a las células del organismo, y al depósito de complejos antígeno-anticuerpo.

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Puede afectar cualquier parte del organismo, aunque los sitios más frecuentes son el corazón, las articulaciones, la piel, los pulmones, los vasos sanguíneos, el hígado, los riñones y el sistema nervioso. El curso de la enfermedad es impredecible, con periodos de crisis alternados con remisión. Las primeras manifestaciones de la enfermedad se observan frecuentemente entre los 15 y 45 años de edad, aunque hasta el momento no hay una cura, los síntomas se tratan principalmente con corticosteroides e inmunosupresores que pueden controlar la enfermedad y prevenir brotes. Los brotes se tratan normalmente con esteroides, con fármacos antirreumáticos modificadores de la enfermedad para contener el proceso de la enfermedad, reduciendo la necesidad de esteroides y prevenir que resurja. Los fármacos antirreumáticos modificadores de la enfermedad actualmente en uso son los antimaláricos como la Azatioprina y el Micofenolato.

La Ciclofosfamida se usa para nefritis severa u otras complicaciones de órganos dañados. Los pacientes que requieren esteroides frecuentemente pueden desarrollar obesidad, diabetes y osteoporosis. De ahí que los esteroides sean evitados siempre que sea posible. Medidas tales como evitar los rayos solares, para prevenir problemas derivados de la fotosensibilidad, pueden también tener algún efecto.

El Lupus ocurre más frecuentemente en las mujeres que en los hombres.  El aumento de los síntomas antes de la menstruación y durante el embarazo apoya la creencia de que las hormonas, particularmente el estrógeno, pueden estar implicadas.  Sin embargo, la razón hormonal exacta de la incidencia aumentada del Lupus en las mujeres y el aumento cíclico de los síntomas, es desconocido.

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